E-cig: sì o no?

Per molti aspetti, la moderna sigaretta elettronica non è poi così diversa dalla sua antenata. Basta inspirare dall’apposito bocchino e si ottiene una dose di nicotina, ma tutto ciò tramite un fluido che si trova all’interno di un atomizzatore alimentato da una batteria e vaporizzato da un elemento riscaldante. Coloro che la usano esalano fumo con la stessa modalità della normale sigaretta, ne più nè meno, le uniche cose che mancano sono le decine di sostanze chimiche cancerogene presenti nelle classiche sigarette.

La sigaretta elettronica, uno dei dispositivi più controversi che i ricercatori che si occupano di salute pubblica e che lavorano sul controllo del tabacco, abbiano mai affrontato. Per alcuni un dispositvo che potrebbe salvare la vita di milioni di persone, per altri solo un oggetto che potrebbe invece perpetrare l’abitudine al fumo, mandando “in fumo” decenni di campagne antifumo.

Ora, un gruppo, una volta unito contro un nemico comune, si è diviso. “Questi dispositivi hanno davvero polarizzato la comunità di controllo del tabacco”, dice Michael Siegel, un ricercatore presso la Boston University School of Public Health in Massachusetts. “Ora avete due estremi completamente opposti con quasi nessun terreno comune tra di loro.”

Qualunque studio venga pubblicato è sempre oggetto di furiosa discussione. E non sono solo i ricercatori che stanno cercando di recuperare il ritardo accumulato con i prodotti profusi dalle fabbriche cinesi: le aziende produttrici di tabacco convenzionale si stanno orientando verso la nascente industria e le autorità di regolamentazione stanno lavorando per capire cosa fare.

Alcuni paesi, come Singapore e Brasile, hanno vietato i prodotti totalmente. La Food and Drug Administration statunitense ha proposto di metterli sotto il suo controllo a fianco del tabacco, ma il percorso di regolamentazione è stato afflitto da cause legali e ritardi. Nel mese di maggio, l’Unione europea ha concluso un importante revisione delle norme che disciplinano i prodotti del tabacco nei suoi Stati membri. Questi includono gli standard per i tipi di sigaretta elettronica e le restrizioni in materia di pubblicità, ma le regole aggiornate avranno bisogno di anni per entrare in vigore. Il 26 agosto, l’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) ha pubblicato un rapporto che raccomanda, tra le altre cose, di limitare l’uso interno di e-cig, di vietare certi sapori e di limitare le vendite a coloro che sono minori di 18 anni. La relazione sarà discussa in un incontro in ottobre per decidere in che modo i prodotti saranno trattati nell’ambito della Convenzione quadro internazionale sul controllo del tabacco, che impegna i governi a regolamentare il tabacco e a cercare di ridurre il suo impatto sulla salute.

Le questioni aperte sono: quali sostanze compongono molti prodotti disponibili in commercio e quali effetti sulla salute potrebbero avere. Ma i ricercatori cercano di capire anche se i fruitori di e-cig riecano a smettere di fumare con il metodo convenzionale, o se diventano “doppi fruitori”. L’E-cig potrebbe anche agire come un gateway, aumentando l’uso del tabacco?

Siegel afferma che è evidente quali dati ed esperimenti sono necessari, ma non è garantito che tutti saranno d’accordo circa i risultati.

I dispositivi per smettere di fumare sono stati commercializzati per anni, ma la maggior parte non sono riusciti a trarre gran profitto, ad esempio gli inalatori di nicotina, sono limitati nel loro uso. Un inventore cinese di nome Hon Lik è ufficialmente accreditato quale sviluppatore della moderna e-cig, da circa un decennio. La società con sede a Shenzhen ha lavorato per, commercializzare l’invenzione ed è stata raggiunta da decine di concorrenti.

Secondo uno studio dell’Università della California, San Diego, ci sono state ben 288 marche di e-cig disponibili sul mercato nel 2012, molte delle quali con più prodotti. Nel gennaio 2014, 466, il che significa una media di oltre 10 marchi lanciata ogni mese sul mercato. Gli acquirenti sono schizzati alle stelle: solo il Regno Unito ha ad oggi più di 2 milioni di utenti.

“Sono personalmente stupito da quanto velocemente il mercato è cresciuto”, dice Wilson Compton, vice direttore del National Institute on Drug Addiction a Bethesda, nel Maryland.
A complicare ulteriormente il quadro è l’evoluzione notevolmente veloce dei dispositivi stessi. I primi modelli che assomigliavano sigarette, sono stati uniti a vaporizzatori personalizzabili che costano centinaia di dollari e completi di tutto, dalla placcatura in oro a un software che permette agli utenti il perfezioinamento dei dispositivi.

In risposta, i ricercatori hanno radicalmente ridimensionato i loro sforzi per fornire regolatori con la guida. Le E-cig promettono di ridurre drasticamente il numero di morti da fumo,senza privare gli utenti della nicotina di cui hanno bisogno.

Ma sulla questione centrale, le e-cig sono sicure?, ci sono molte incertezze. Il consumo a lungo termine di nicotina senza uso del tabacco è pensato per essere relativamente sicuro per la maggior parte delle persone. Ma la nicotina non è esente da pericoli. Ci sono già stati casi di overdose da parte di persone che hanno bevuto il liquido delle e-cig, o che lo rovesciano sulla loro pelle, da cui viene assorbito.

Sconosciuti sono anche gli effetti a lungo termine dell’inalazione regolare di glicole propilenico, la sostanza chimica che costituisce la maggior parte del liquido vaporizzato nelle e-scig. Questa molecola organica viene utilizzata in decine di applicazioni commerciali che vanno dal cibo alla plastica, ed è stato dimostrato che può essere consumata con sicurezza se non a livelli molto elevati. Questa sostanza viene anche utilizzata in teatro per creare nebbie e foschie e può irritare il sistema respiratorio, ma non ci sono dati a lungo termine sugli effetti relativi all’inalazione.

Molte e-cig contengono altre sostanze chimiche aggiunte per aromatizzare, e poco si sa su queste ultime. Ci sono anche legittimi timori sulle norme di qualità per questi prodotti: sono stati trovati contaminanti tossici, in pochissimi casi le batterie sono esplose, provocando lesioni.

In tutto il mondo, i ricercatori stanno sottoponendo le e-cig agli stessi tipi di test utilizzati per far luce su come le sigarette convenzionali danneggino la salute umana. Alcuni hanno trovato mutazioni genetiche nelle cellule bronchiali umane coltivate in vitro esposte al vapore dell’e-cig. Queste mutazioni sembrano simili ai cambiamenti indotti dal fumo di tabacco tradizionale. Un altro studio ha trovato che l’uso ddell’e-cig, come il normale fumo di sigaretta, ha portato ad una riduzione di ossido nitrico esalato, che potrebbe essere un segno che le e-cig alterino la funzione polmonare. Ma questo lavoro è troppo recente e ancora inconcludente.

Coloro che sono pro e-cig dicono che, anche se la loro sicurezza ha chiaramente bisogno di essere monitorata e ulteriormente indagata, semplicemente non c’è modo che possano essere pericolose quanto le sigarette tradizionali.

“Il confronto chiave qui è con il fumo”, dice Lynne Dawkins, capo del gruppo di ricerca sulla droga e comportamenti di dipendenza presso l’Università di East London, UK. La Dawkins sostiene che i rischi per le e-cig sono più bassi e il fatto che molti utenti la ritengano un sostituto accettabile del tabacco, ha su di loro un effetto positivo.
Dawkins e altri sono ottimisti sul fatto che oltre ad essere un sostituto più sicuro, e-cig potrebbe aiutare le persone a smettere di fumare.

In assenza di ulteriori studi controllati, i ricercatori hanno condotto una ricerca su Internet per i dati e le indagini sulla condotta dei fumatori. Dawkins e il suo team hanno scoperto che molte persone riferiscono di utilizzare le e-cig per smettere di fumare, e che questi utenti al mattino hanno prolungato il tempo intercorso dal momento della sveglia al consumo del primo tiro all e-cig.

Ma gli oppositori all’uso di e-cig hanno le loro ragioni. Uno studio pubblicato quest’anno ha seguito le abitudini di 949 fumatori on-line, scoprendo che gli utenti di e-cig non avevano più probabilità di smettere di fumare tabacco rispetto agli altri fumatori.

“Un problema dell’utilizzo di e-cig per smettere di fumare può essere che in questo momento il fatto che sono probabilmente meno efficaci nel fornire nicotina rispetto alle convenzionali sigarette”, dice Peter Hajek, un ricercatore alla Queen Mary University di Londra. “Penso che ci vorranno circa cinque anni, perchè le e-cig diventino buone come le sigarette nel fornire ai fumatori quello che vogliono.” Questo, potrebbe rendere le sigarette normali obsolete.

Ma in ogni caso, quelli a favore di controlli più rigorosi sui questi dispositivi sono preoccupati che si rinunci a qualsiasi iniziativa nella lotta contro il tabacco. Là dove il fumo convenzionale è negato, le e-cig possono essere utilizzati insieme a tabacco convenzionale per mantenere i livelli di nicotina. Ma tale duplice uso potrebbe minare gli sforzi per smettere di fumare del tutto. E anche se i doppi fruitori potrebbero consumare meno sigarette rispetto ai fumatori accaniti, che potrebbero ridurre il rischio di cancro in una certa misura, anche livelli molto bassi di fumo convenzionale sembrano elevare i rischi di problemi cardiovascolari.

Una delle più grandi paure è che l’e-cig contribuirà ad attirare i giovani verso il tabacco. I Centri statunitensi per il Controllo e la Prevenzione (CDC) di Atlanta, nel Distretto di Georgia, ha riscontrato che nel 2012, circa 1,78 milioni di adolescenti negli Stati Uniti avevano fatto uso di e-cig.

Quando questi dati sono stati pubblicati lo scorso anno, il direttore del CDC, Tom Frieden, che ha guidato diverse iniziative anti-fumo nel suo precedente ruolo di commissario per la salute di New York, ha detto che “l’aumento dell’uso di e-cig da adolescenti è profondamente preoccupante”. E ha avvertito: “Molti adolescenti che iniziano con e-cig possono essere condannati ad una dipendenza a vita da nicotina e sigarette tradizionali.”

Ma gli adolescenti spesso sperimentano, e può essere che questo sia tutto ciò che questi dati rivelano. I sostenitori delle e-cig dicono che se avessero avuto intenzione di incrementare la crescita di fumatori, i tassi di fumatori sarebbero già in forte crescita, dato il numero di persone che utilizzano e-cig. Ma ciò non sembra essere accaduto: nei paesi sviluppati, i tassi di fumo sono generalmente in diminuzione.

Un documento polemico su questo argomento, uno che esemplifica il dibattito, viene da Stanton Glantz, direttore del Center for Tobacco Control Research and Education presso l’Università della California, San Francisco, che ha passato anni a combattere il tabacco e l’industria che lo produce.

Nel mese di marzo, Glantz e la suacollega Lauren Dutra, hanno fatto un sondaggio tra gli adolescenti americani e hanno scoperto che coloro che hanno utilizzato le e-cig avevano più probabilità di altri di fumare sigarette tradizionali. Hanno scritto che “in combinazione con le osservazioni fatte è risultato che gli utenti di e-cig sono i fumatori più accaniti e hanno meno probabilità di smettere di fumare sigarette, questi risultati suggeriscono che l’uso di e-cig aggrava, piuttosto che migliorare l’epidemia di tabacco tra i giovani”.

La carta ha attirato forti critiche poichè mischia correlazione e causalità. “Questi ricercatori stanno traendo conclusioni che non sono giustificate dai dati”, dice Siegel. “Anche se vi è chiaramente una correlazione tra il fumo pesante e e-cig”, egli dice, “non è chiaro se e-cig favoriscano il fumo, o viceversa”.

In conclusione, Glantz dice, “se adeguatamente regolamentate e disponibili su prescrizione”, e-cig potrebbero essere una buona cosa, ma sono attualmente in aumento il numero di bambini che fanno uso di nicotina.

Entrambe le parti del dibattito avevano fatto una petizione all’OMS, ma quest’ultmoi ancor prima ha preso la sua ferma posizione contro i dispositivi prorio in agosto. In una lettera del 26 maggio a Margaret Chan dell’OMS, i principali ricercatori, tra cui Dawkins, Bullen e Hajek hanno sostenuto che una regolamentazione dura sarebbe controproducente e servirebbe solo a proteggere il mercato delle sigarette tradizionali. Approcci di riduzione del danno, dicono, sembrano essere stati “trascurati o addirittura volutamente emarginati”.

Un altro gruppo di scienziati altrettanto eminenti, tra cui Glantz, licenziato a giugno, dice che non vi sono prove sufficienti per dimostrare che le e-cig sono utili per smettere di fumare, che ci sono prove che esse rilasciano composti tossici, e che lasciando che le e-cig non siano regolamentate, farà sì, ancora una volta le aziende di tabacco influenzino la politica.

Jason Hughes, ricercatore sugli effeti del tabacco e capo del dipartimento di sociologia presso l’Università di Leicester, nel Regno Unito, ha osservato che anche se le e-cig sono spesso viste come qualcosa di totalmente nuovo, possono in realtà essere solo un altro di una lunga serie di tentativi di rendere il consumo di tabacco più ‘civilizzato’, dal tabacco da masticare, alle sigarette, alle sigarette con i filtri. Ma rappresentano anche un punto di rottura: anche se la nicotina in esse è derivata dalle piante, gli utenti sono ora staccati dal tabacco in foglie.

Determinare se questa rottura è davvero una buona cosa diventa cruciale quando, nonostante gli avvertimenti continui e le grafiche sui rischi del fumo, milioni di persone ancora mettono le loro vite a rischio per colpa di nicotina. Saranno gli studi a tirar fuori i veri effetti di questa nuova tecnologia, dice Compton.

C’è una cosa su cui tutti i ricercatori concordano: mentre discutono, l’uso di e-cig cresce e cresce. Qualunque cosa i ricercatori pensino, dice Compton, “Il pubblico sta chiaramente votando con i piedi.”

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