Ecco perchè il Giappone ha ignorato i segni premonitori del vulcano Ontake

Il Monte Ontake, vulcano del Giappone centrale ha dato vita ad una eruzione alle ore 11:53 del 27 Settembre, ricoprendo di cenere e detriti la regione circostante, cogliendo di sorpresa centinaia di ignari escursionisti sulle sue pendici. Di coloro che erano sulla montagna, 12 sono morti 24 sono dispersi. La rivista Nature spiega perché l’eruzione ha trovato impreparati gli scienziati, pur in un paese tecnologicamente avanzato, abituato all’attività vulcanica.

Quanti vulcani attivi ha il Giappone?
Ci sono 110 vulcani attivi in Giappone. Di questi, 47 sono sono tenuti sotto stretta sorveglianza perché hanno eruttato recentemente o hanno mostrato segni preoccupanti di eruzione, come attività sismica, deformazioni o emissione di grandi quantità di fumo. Il Monte Fuji e il Monte Ontake sono tra i 47. L’accesso agli escursionisti è normalmente limitato solo a pochi vulcani, e fra questi non sono inclusi Ontake e Fuji.

L’Ontake ha eruttato in passato?
Ontake ha eruttato nel 1979, 1991 e nel 2007. Tutte queste erano eruzioni idrovulcaniche, derivanti dal rilascio esplosivo di acqua sotterranea riscaldata finchè non fuoriesce sottoforma di vapore. Nessun segno di magma in aumento, anche se per le eruzioni del 1979 e 1991 non c’erano strumenti tali da escludere attività magmatica.

Quali strumenti di rilevazione erano sul monte Ontake?
Ci sono 12 sismografi per rilevare le onde sismiche legate all’attività vulcanica, tutti entro un raggio di 10 chilometri dal vulcano. Ci sono anche cinque stazioni GPS e un clinometro, che misurano la deformazione superficiale che accompagnerebbe un aumento di magma. Questi strumenti sono limitati alle aree collegate alla rete elettrica. Alcuni vulcani in Giappone, sebbene non Ontake, hanno anche dispositivi per la misurazione di rilascio di gas. Questo potrebbe, ad esempio, mostrare se stanno fuoriuscendo aumentate quantità di biossido di zolfo, un possibile segno di un’imminente eruzione. Alcuni vulcani hanno anche dispositivi per la misurazione di conduttività elettrica sotterranea: un aumento della conducibilità può segnalare un aumento di acqua o magma.

Che cosa hanno mostrato questi dispositivi prima e durante l’eruzione?
I dati GPS e il clinometro non hanno mostrato cambiamenti nell’imminenza o durante l’eruzione. “In grandi eruzioni, il magma aumenta, e il clinomtro e il GPS dovrebbero rilevarlo,” dice Tanada. “Ma non non c’era nessun segnale.” Anche se ci sono relativamente pochi strumenti sul monte Ontake, aggiunge Tanada , è improbabile che abbiano perso una notevole attività magmatica.

I sismometri hanno mostrato un picco nell’attività. Secondo i dati dell’Agenzia meteorologica del Giappone, dopo un agosto tranquillo senza alcuna attività sismica, il numero è salito a 52 il 10 settembre e 85 l’11 settembre. Dopo di che, il tasso si stabilizzato su circa 10 – 20 al giorno. Inoltre, 11 minuti prima dell’eruzione, i sismometri hanno rilevato un tremore vulcanico, un tipo di attività sismica distinta dai terremoti che spesso accompagnano le eruzioni.

Perché il governo non ha emesso un avviso di evacuazione?
L’aumento dell’attività sismica in un vulcano, come quella osservata all’inizio di settembre, può segnalare una maggiore possibilità di un’eruzione, ma spesso non è così. Nel 2011, lo stesso tipo di aumento è stato osservato sul monte Ontake senza alcuna eruzione successiva. A differenza di alcuni vulcani, come il Monte Usu presso Hokkaido, Ontake non ha un ciclo facilmente prevedibile. “È una montagna molto tranquilla,” dice Tanada. “Ogni vulcano attivo ha le proprie caratteristiche”.

La maggior parte dei vulcani mostrano irregolare attività sismica. Il Monte Fuji, per esempio, ha spesso decine di piccoli terremoti in un giorno, gli altri possono avere più di 100. Se vi fossero regole che limitano l’accesso delle persone ad un vulcano quando mostra una certa attività come accaduto al monte Ontake, le autorità dovrebbero interdire l’accesso ad oltre il 10% dei vulcani del Giappone ai visitatori. «Noi limitare l’accesso a tutti i vulcani, ma le persone non vogliono» dice Tanada. L’accesso è ora limitato a 4 chilometri del cratere. Due altri vulcani in Giappone sono attualmente soggetti a simili restrizioni, e agli escursionisti è pprecluso l’avvicinamento ai crateri.

Cosa succederà d’ora in avanti?
A causa della mancanza di una deformazione superficiale, non ci sono segni che seguirà un’eruzione magmatica, eruzione di cenere di Ontake dice Tanada. “Ma che non può essere esclusa. Non possiamo dire nulla tranne che essa sarà probabilmente continuerà per un po’, probabilmente per un paio di settimane o un mese. Ma alla fine del mese, appena potremmo dire la stessa cosa.”

Che cosa si può fare per il futuro?
A causa della mancanza di una deformazione superficiale, non ci sono segni che la cenere dell’eruzione dell’Ontake sarà seguita da una eruzione di magma, dice Tanada. Egli cita due cambiamenti chiave che potrebbero essere fatti. Primo, nuovi strumenti, in particolare dispositivi per la misurazione dei gas potrebbero essere installati per migliorare il monitoraggio. In secondo luogo, il paese potrebbe stabilire un sistema di allarme rapido, simile a quello già in vigore per i terremoti, che è il più veloce del mondo. “Anche se iniziamo ad attuare il passaggio a questo sistema, abbiamo bisogno di qualcosa che impedirò che questo accada di nuovo”, dice Tanada.

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