I cani non dimenticano hanno memoria come l’uomo

I cani hanno una memoria episodica, emozioni ed eventi passati rimangono nella mente degli amati amici a quattro zampe secondo quanto riporta un recente studio condotto da un gruppo di ricercatori a Budapest, Ungheria, guidato da un’italiana, Claudia Fugazza, del Gruppo di Etologia comparata Mta-Elte.

È ben noto che gli umani sono in grado di richiamare e ricordare un incidente del passato, ma la memoria episodica di animali non umani non è stata chiaramente studiata fino ad ora. La memoria episodica è definita come la memoria degli eventi personali ed episodi specifici della propria vita, ed è collegato alla consapevolezza di sé. Se gli animali non umani possiedono alcune forme di memoria episodica è un argomento controverso, ed è difficile progettare procedure sperimentali per valutare la consapevolezza di sé senza ambiguità.

Recenti approcci sembrano convenire che il richiamo di un evento si basa sulla memoria episodica quando la codifica di tale evento è accidentale. La codifica si verifica quando le informazioni sono memorizzate senza sapere che devono essere ricordate o che saranno importanti in seguito. Questo requisito assicura che il soggetto non può contare su regole apprese (memoria semantica) per avere successo nel test.

Poiché, attualmente, non esiste procedura sperimentale per valutare direttamente il tipo di codifica (cioè, uno stato personale), un criterio cruciale di studi incentrati sulla memoria episodica è che il test di richiamo deve essere imprevisto. L’imprevedibilità della prova assicura che non c’è alcuna motivazione specifica per la codifica esplicita.

Per esplorare la capacità dei cani di ricordare eventi passati è stata utilizzata una metodologia innovativa: una versione modificata del paradigma “Do as i do (Fai come me)”, basata sulla capacità dei cani di imitare le azioni umane, dopo un certo periodo di tempo. Dal punto di vista di un cane da compagnia, le azioni degli esseri umani sono comportamenti arbitrari che sono sempre potenzialmente diversi e possono essere eseguite su molti oggetti diversi e in molti contesti differenti.

Claudia Fugazza ha osservato che i risultati abbattono le barriere artificiali costruite tra gli esseri umani e gli animali non umani. “Anche se i cani sono ritenuti tra i più intelligenti di un certo numero di altre specie animali, le persone sono ancora sorprese quando vengono a sapere che i cani e i loro proprietari possono condividere alcune capacità mentali nonostante le grandi differenze evolutive“, ha osservato Fugazza.

Per lo studio della memoria episodica, i ricercatori hanno addestrato 17 cani a copiare le azioni umane attraverso il metodo del “Do as i do“. Successivamente, ai cani è stato insegnato a sdraiarsi volutamente dopo la visione di un’azione eseguita da una persona. Dopo che i cani hanno imparato a fare questo gli è stato dato improvvisamente un comando di “Do It (fallo)”, senza alcun preavviso. Sorprendentemente i cani sono stati in grado di imitare l’azione, anche se non sono stati avvisati in anticipo.

I cani erano in grado di ricordare l’azione eseguita dalla persona e ripeterla quando gli veniva chiesto di farlo. È quindi evidente che i cani sono dotati di memoria episodica. I ricercatori hanno testato i cani dopo un minuto, poi dopo un’ora. Hanno scoperto che i cani sono in grado di ripetere le azioni in entrambi i casi anche se i ricordi diminuiscono con il tempo.

Da una più ampia prospettiva evolutiva, questo implica che la memoria episodica non è unica e non si è evoluta solo nei primati, ma è una capacità più diffusa nel regno animale“, ha detto Fugazza.

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