La più grande pianura della Luna non è un cratere da impatto

Per anni gli scienziati hanno creduto che una vasta pianura di lava solidificata sul lato sinistro della Luna, conosciuto come Oceanus Procellarum, fosse stato plasmato da un asteroide che la colpì miliardi di anni fa.

Ma ora l’analisi di una mappa gravitazionale di 3.200 chilometri di larghezza dell’antica regione vulcanica suggerisce che non si tratta di un cratere gigante. Uno studio che rivela le caratteristiche della crosta sotto la superficie mostra che l’area è delimitata da strutture che corrono in linea retta e si intersecano ad angolo, analogamente a un rettangolo. Tale forma è difficile da attribuire ad una collisione, che dovrebbe produrre un bordo più circolare e invece potrebbe essere il risultato di un’attività geologica all’interno della crosta lunare.

Nello studio, pubblicato su Nature, il 1 ottobre, i ricercatori hanno usato dati dalla missione della NASA Gravity Recovery e Interioir Laboratory (Grail), che si è conclusa alla fine del 2012. Sonda doppia di Grail ha misurato i cambiamenti nel campo gravitazionale della luna, causato da variazioni nella densità e la topografia della crosta sottostante. La mappa ha rivelato anomalie sepolte sotto la superficie di basalto delle pianure, che gli autori interpretano come valli dove la crosta della luna è stata allungata e assottigliata, un processo che sulla terra succede quando le placche tettoniche si allontanano. Sulla Luna, le fosse tettoniche sono state successivamente riempite con colate di lava.

I risultati sono stati inaspettati, dice Jeffrey Andrews-Hanna, scienziato planetario presso la Colorado School of Mines a Golden, che ha condotto lo studio ed era un membro del team di scienza del Grail. “Le zone tettoniche non sono qualcosa di conosciuto sulla luna, anche se le vediamo sulla Terra, Venere e Marte,” dice.

In precedenza gli scienziati avevano pensato che la Procellarum fosse un bacino da impatto in base alla sua bassa altitudine, composizione distintiva che include più livelli medi di elementi come uranio, torio e potassio, così come frammenti di strutture superficiali che sembravano i resti di un cerchio. Ma Andrews-Hanna e colleghi hanno una nuova spiegazione. Dicono che elevate concentrazioni di elementi radioattivi nella regione avrebbe reso l’area più calda dei suoi dintorni e più veloce a raffreddarsi. Nel monento in cui la regione si è raffreddata e contratta, la crosta ai bordi si sarebbe allungata, formando valli nel distivo modello rettangolare. Il processo è simile al modo in cui si formano le fratture intorno a una pozza di fango quando si asciuga, dice Andrews-Hanna.

Il modello sembra molto simile a quello di una luna di Saturno, Enceladus, aggiunge Andrews-Hanna. Nonostante le molte differenze tra le lune, simili processi fisici possono accadere su di esse.

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