I cieli sporchi contribuiscono ad ingrossare i fiumi

L’industrializzazione del XX secolo ha inquinato l’aria in tutto il mondo. Ma ora, un studio suggerisce che questo processo non ha interessato solo i polmoni della gente: ma ha contribuito all’ingrossamento dei fiumi. Bloccando il Sole, gli aerosol inquinanti rallentano l’evaporazione, lasciando quindi più acqua sul terreno a riempire i bacini fluviali.

L’analisi, pubblicata ieri 5 ottobre su Nature Geoscience, è la migliore prova che l’inquinamento atmosferico può influenzare le risorse idriche attraverso ‘oscuramento solare’. Un’ironica conseguenza degli sforzi per ripulire l’atmosfera è che le stesse misure potrebbero causare un abbassamento dei fiumi e ridurre la disponibilità di acqua dolce, dicono gli autori.

Il team ha scoperto l’effetto lavorando con i dati meteorologici del Novecento da gran parte del Nord America, Europa e parti dell’Asia, dove le particelle di materiali quali solfati da fabbriche, centrali e agricoltura hanno intasato l’aria. Nell’Europa degli anni ‘ 70, la quantità di luce solare che raggiungeva il suolo era diminuita più dello 0,5% rispetto al primo Novecento, secondo alcune stime. “Molti hanno dimenticato quanto fosse grave la situazione,” dice Nicola Gedney, un idrologo presso il UK Met Office in Wallingford e autore principale dello studio.

Per determinare se gli aerosol stavano causando l’ingrossamento dei fiumi invece dell’evaporazione in atmosfera, il team ha considerato una serie di fattori che possono influenzare il flusso del fiume. Questi includono i cambiamenti climatici; la concentrazione di anidride carbonica nell’atmosfera, che colpisce rapidamente le piante che rilasciano la loro umidità; e cambiando la vegetazione.

Il team ha quindi inserito i dati storici in un modello globale su un computer che calcola il flusso attraverso i principali bacini idrografici e rispetto alle uscite a storiche misurazioni del flusso del fiume.

I loro risultati hanno mostrato che di anno in anno sotto le naturali variazioni nel flusso del fiume, la presenza di aerosol ha costantemente aumentato il flusso in bacini di tutta Europa e Nord America. In alcuni grandi fiumi europei quali il Danubio, l’Elba e l’Oder, aumenti del 11 – 25% del flusso totale è derivato esclusivamente da aerosol.

IL team ha calcolato che quando l’Europa nel 1990 ha migliorato notevolmente la qualità dell’aria, il contributo di aerosol è diminuito di più di un terzo. Mentre le regioni continuano a ripulire l’aria, la quantità di acqua dolce disponibile in bacini fluviali potrebbe scendere ulteriormente, dicono i ricercatori.

Tuttavia, alcuni scienziati fanno notare che sull’impatto complessivo sulla disponibilità di acqua è difficile fare previsioni a causa del ciclo di risposte fra evaporazione e precipitazioni. La squadra di Gedney non tiene conto di questo, perché il loro approccio utilizza le precipitazioni come ingresso storico al modello, non un’uscita, osserva il climatologo Martin Wild dell’Istituto Federale Svizzero di Tecnologia di Zurigo. Egli dice che aerosol nell’atmosfera potrebbe ridurre l’evaporazione, tanto da indebolire il ciclo dell’acqua, lasciando alla fine i fiumi assetati per la mancanza di precipitazioni.

Precisa che l’effetto è stato osservato dopo grandi eruzioni vulcaniche che gettano cenere nell’atmosfera su scala globale, osserva Alan Robock, un climatologo presso la Rutgers University nel New Brunswick, New Jersey.

Dato i vari fattori in gioco, dice Robock, “Certamente non suggerisco di rendere l’aria più sporca.”

Ancora, pioggia a parte, Robock pensa che l’ultimo studio fornisce prove solide dell’effetto dell’aerosol sull’evaporazione. Sospetta che i recenti dati dalla Cina, dove l’inquinamento industriale continua a salire, mostrerebbe un aumento della portata dei fiumi.

 
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