La mappa di gravità svela sorprese sui fondali marini

Come se qualcuno avesse tirato una spina negli oceani e li avesse progiugati, una mappa dei fondali ha messo in evidenza migliaia di montagne e creste sottomarine mai viste prima. La Mappa, generata dal modello di gravità a più alta risoluzione mai realizzata per gli oceani, guiderà la ricerca d’altura per gli anni a venire.

Un team internazionale di ricercatori guidati da David Sandwell, oceanografo presso la Scripps Institution of Oceanography a La Jolla, California, pubblicherà la mappa nel numero di ottobre della rivista Scienza. Il team l’ha creata utilizzando dati presi principalmente da due satelliti: CryoSat-2, dell’Agenzia spaziale europea, e Jason-1, della NASA e l’Agenzia spaziale francese CNES.

Entrambi i satelliti hano cercato di creare un grafico del pianeta, ma con diversi obiettivi. La missione CryoSat-2 continua gli studi delle calotte polari, mentre Jason-1 ha studiato i cambiamenti nel livello del mare, prima che venisse spento l’anno scorso. Entrambe le sonde hanno altimetri radar, strumenti che misurano la distanza precisa tra il satellite e la superficie della terra o dell’oceano sottostante.

Per misurare i cambiamenti minuscoli sul livello della superficie dell’oceano, quindi sottraendo l’effetto di fenomeni temporanei come le onde, i satelliti hanno mappato come l’oceano risponde all’attrazione gravitazionale di caratteristiche subacquee quali catene montuose. In sostanza, le sonde hanno mappato la superficie del mare “per procura” per il fondo del mare sottostante.

“Nel corso degli anni abbiamo avuto solo due opportunità per ottenere questo tipo di dati,” dice Sandwell. La prima fu nel 1995, quando i dati da satellite GEOSAT della US Navy sono stati declassificati e il satellite europeo ERS-1 aveva terminato di lavorare in un’orbita che era adatta per la mappatura di gravità. La combinazione di quei dati portò alla creazione nel 1997 della Science Paper, fatta Sandwell e il suo team, al,’epoca la mappa più precisa sui fondali marini.

I dati più recenti hanno reso la mappa doppiamente migliore. “Ogni cosa è sempre più nitida e chiara,” dice Sandwell.

Nella vecchia mappa, gli scienziati avrebbero potuto rilevare i vulcani sottomarini conosciuti come montagne sottomarine, se la funzionalità fosse aumentata di più di circa 2 chilometri dal fondale marino. Nella mappa più recente, ben 20.000 montagne sottomarine precedentemente sconosciuti, alte tra 1,5 e 2 km, vegono messe in evidenza sparse lungo giovani sezioni del fondo del mare, dice Sandwell.

La mappa può scrutare anche più chiaramente sotto sedimenti che ricoprono il fondo del mare. Nell’Oceano Indiano settentrionale, rivela una cresta sottomarina che corre lungo tutto il il Bengala, una coltre di sedimenti più di 8 chilometri di spessore costituita da resti di rocce scivolate dall’Himalaya. Analogamente, la mappa ha rivelato creste nel Golfo del Messico dove magma fresco una volta salito in superficie per formare una nuova crosta oceanica. Queste creste sono ora estinte e sepolte dai sedimenti, ma i geologi possono utilizzare le loro tracce per ricostruire come lo Yucatan e le placche nordamericane della crosta terrestre si sono spostate in questa regione nel corso del tempo.

I geologi in tutto il mondo possono utilizzare la mappa per ricostruire come si sono spostate le placche oceaniche della crosta terrestre, dice Joanne Whittaker, una geoscienziata marina presso l’Università della Tasmania, Hobart, Australia. Studia le parti scarsamente mappate degli oceani Indiano e del sud tra l’Antartide e l’Australia e si basa su mappe di gravità per pianificare i suoi viaggi di ricerca. Whittaker prossimamente partirà per una crociera esplorativa a bordo della nuova nave di ricerca dell’Australia, Investigator, per studiare il subacqueo Gulden Draak Knoll, che può essere un frammento di un antico continente. Grazie ai dati di gravità, lei dice, “saremo in grado di pianificare il nostro viaggio con più fiducia, e potremmo anche tentare di regolare il viaggio basato un po’ su tutte le nuove informazioni”.

Le società petrolifere e del gas sono anche suscettibili di fare uso della mappa, dice Sandwell. Tra le altre cose, si è rivelato un crinale estinto distruibuito al largo della costa del Brasile, in una zona di intensa esplorazione petrolifera. La Società di energia statunitense ConocoPhillips, con sede a Houston, Texas, è stata una delle prime finanziatrici della ricerca di Sandwell; diversamente da tali società, egli dice, “quasi nessuno si preoccupa del profondo oceano”.

Ma non è solo questo che la mappa può fare. Può evidenziare caratteristiche del fondo marino a circa 5 chilometri, che è abbastanza per scoprire un monte sottomarino ma non abbastanza per individuare caratteristiche minori, dice Sandwell. Scendendo ad una risoluzione di circa 100 metri ci sarà ancora bisogno di navi da ricerca con il sonar.
Per ora, CryoSat-2 ha finanziamenti per funzionare per almeno tre anni. Sandwell pensa di poter migliorare la mappa di gravità ulteriormente con più dei dati del satellite.

Condividi questo articolo: 

Altre Notizie